Mauritia, un « micro-continent » caché à des milliers de mètres sous l’Océan indien

Par Emmanuel Perrin

Selon une étude publiée dimanche, un « micro-continent » préhistorique baptisé Mauritia se cache à plusieurs milliers de mètres sous l’Océan indien, recouvert par une épaisse couche de lave.

Les continents se forment généralement avec l’apparition de points chauds (panaches volcaniques), des centres d’activité volcanique intense au niveau desquels les plaques tectoniques sont ramollies tant la chaleur est extrême. En effet, sous l’effet des roches en fusion, les plaques finissent par se briser en deux.

C’est ainsi que la partie orientale du Gondwana, un « supercontinent » apparu voici quelque 600 millions d’années, a commencé à se fracturer au Jurassique. De nouvelles fissures ont ensuite formé Madagascar, l’Inde, l’Australie et l’Antarctique, qui ont lentement migré pour finir par occuper leur position actuelle (les Seychelles ayant été semées en cours de route). Bien qu’au fait de tout cela depuis de nombreuses années déjà, des géologues ont fait une trouvaille remarquable à plusieurs milliers de mètres sous l’Océan indien.

A l’aplomb de l’île Maurice et de la Réunion, ils ont découvert un « micro-continent » préhistorique qu’ils ont baptisé Mauritia. Dissimulé sous une épaisse couche de lave, Mauritia s’est détaché de Madagascar il y a 60 millions d’années. A cette époque, le bloc dérivait alors en s’éloignant de l’Inde, révèle l’étude publiée dimanche dans la revue scientifique britannique Nature Geoscience. Depuis, ce fragment de continent a été recouvert par le magma provenant du centre de la Terre.

Des fragments de continent partout dans l’océan ?

Selon l’étude les grains de sable d’origine volcanique prélevés sur une plage de l’île Maurice révèlent que des fragments de continent semblables à Mauritia ou aux Seychelles pourraient être bien plus fréquents qu’on ne le croyait jusqu’ici.

« Nous avons pu montrer que les fragments de continent ont continué à se déplacer presque exactement au-dessus du panache volcanique de la Réunion, ce qui explique pourquoi ils sont noyés par des roches volcaniques » et n’avaient donc jamais été identifiés auparavant, indique Bernard Steinberger, du centre de recherches allemand GFZ. Ainsi, « l’Océan indien pourrait être jonché de fragments de continent« , ajoute t-il cité par l’AFP.

Source:maxisciences

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